Wie ich fast meine Firma getötet und mein Leben gerettet habe, um das Holodeck zu bauen

Vor anderthalb Jahren wurde im 16. Stock eines Hochhauses in einer Seitengasse in Hongkong das Unternehmen geboren, das heute als Sandbox VR bekannt ist.

Mit weniger als einer Million Dollar investierte unser 7-köpfiges Team ein Jahr und:

1) Entwickelte eine Echtzeit-Inverse-Kinematik-Technologie für mehrere Spieler, um Personen mit Ganzkörper-Bewegungserfassung in der virtuellen Realität zu erfassen, zu animieren und zu rendern

2) Entwickelt ein 30-minütiges Ganzkörper-VR-Erlebnis mit freiem Roaming

3) Errichtete eine stationäre Sandbox für den Einzelhandel, die schließlich zur Nummer 1 von TripAdvisor in Hongkong wurde.

Heute kündigen wir eine bedeutende Finanzierungsrunde der Serie A an, die von Andrew Chen von Andreessen Horowitz unter Beteiligung von Mike Maples / Floodgate, der Stanford University, TriplePoint Capital, CRCM und Alibaba geleitet wird.

Das ist unsere Geschichte. Aber es ist fast nicht passiert.

Unser erstes Entwicklungssetup.

2003 gründete ich Blue Tea Games in San Francisco, zog später nach Hongkong und baute es auf fünfzig Mitarbeiter aus.

Wir haben kostenlose mobile Apps und gelegentliche Wimmelbildspiele für den PC entwickelt.

Ich habe seit meinem 13. Lebensjahr Spiele gebaut, daher fühlte ich mich natürlich dazu hingezogen, narrative Erfahrungen zu machen. Ich fand, dass das Genre der Wimmelbild-Abenteuerspiele gut dazu passt.

In den späten 2000er Jahren veröffentlichten wir die Dark Parables-Reihe, ein Franchise-Unternehmen, das zum Bestseller Nr. 1 bei Big Fish Games (dem weltweit größten Herausgeber von Casual Games) wurde. Es war ein Höhepunkt für Blue Tea Games - und einer, den wir nie wieder erreichen würden.

Als das mobile Spielen Ende der 2000er Jahre explodierte, verlagerte sich die Plattform vom PC weg, und unsere Crew fand es immer schwieriger, unsere Titel erfolgreich zu machen.

Anfang 2016 konnte ich die Schrift an der Wand sehen. Ich wusste, dass ich Blue Tea Games schließen musste.

Es gab sehr wenig zu schließen. Bis dahin waren nur noch sechs von uns übrig.

Bald würde keiner mehr sein.

Ich war gerade dabei, den Betrieb einzustellen, und hatte vor, von Hongkong in die USA zurückzukehren, um einen Job zu finden.

Aber das war Ende 2015. Die virtuelle Realität hat gerade erst begonnen, und ich war besessen von den Möglichkeiten dieses neuen Mediums und dieser neuen Plattform. Zu dieser Zeit glaubte ich, ein Unternehmen zu gründen, durch Bootstrapping, und ich hätte auf keinen Fall ein VR-Startup booten können.

Was als nächstes geschah, spielt sich in meinem Kopf immer noch wie eine klassische Filmszene ab. Dort war ich, deprimiert vom Scheitern meiner Firma, und fand mich an einem Freitagabend auf der Party eines Freundes wieder, um meine Traurigkeit zu ignorieren oder zu übertönen, als ein Fremder auf mich zukam.

„Ich habe gehört, du machst Spiele. Wenn Sie VR-Spiele machen, werde ich in Sie investieren. Ich kann auch meine Freunde dazu bringen, in dich zu investieren. “ Das hat er tatsächlich gesagt.

„Ist das das wirkliche Leben? Ist das nur Fantasie?
Gefangen in einem Erdrutsch, kein Entkommen aus der Realität “
~ Königin, böhmische Rhapsodie

Das könnte tatsächlich funktionieren, dachte ich.

Also nahm ich meine Ersparnisse und sammelte einen kleinen Geldbetrag von Freunden und Bekannten. Daraus entstand Glo, Inc., das später als Sandbox VR bekannt wurde.

Ich nahm die Überreste des Blue Tea Games-Teams und das winzige Geld, das wir gesammelt hatten, und machte mich daran, beim Aufbau der aufstrebenden VR-Industrie zu helfen.

Anfang 2016 fühlt sich wie vor einem Leben an. The Rift and the Vive waren gerade unter unmöglichen Erwartungen nicht nur für die aufkommende Hardware, sondern für die gesamte VR-Branche veröffentlicht worden.

Ich fühlte einen starken Druck - sowohl von mir selbst als auch von unseren Investoren -, ein Frühförderer im Spiel-Ökosystem zu sein.

Aber ich hatte einen Backup-Plan. Eine, die so verrückt ist, dass sie vielleicht tatsächlich funktioniert (dazu später mehr).

Ich hatte schon früher Spiele gebaut. Viele Spiele. Und ich ging davon aus, dass dieser brandneue Markt hungrig nach Inhalten sein würde. Die Erfahrung der Vergangenheit hat mir gezeigt, dass die schnelle Veröffentlichung eines Spiels eine gute und sichere Wette ist. Es war geplant, ein VR-PC-Spiel zu bauen und es bis zur Weihnachtsgeschäftssaison Ende 2016 zu veröffentlichen.

Neun Monate später, im Dezember 2016, haben wir unser Spiel für Oculus Rift und HTC Vive veröffentlicht. Es war ein Puzzlespiel in VR, das viel von dem gelernt hat, was ich in den letzten 10 Jahren aus der Entwicklung gelegentlicher Wimmelbildspiele gelernt habe.

Es lief nicht gut. Tatsächlich. Es bombardierte.

Wir haben über 80% unserer Investition in das Spiel verloren. Und basierend auf Steam-Daten erreichte unser Spiel die besten 20% aller VR-Spiele. Wir waren einer der Glücklichen.

Der Markt war einfach nicht bereit. Oculus und HTC haben keine Zahlen für 2016 veröffentlicht, aber Schätzungen zufolge lag der Umsatz von HTC Vive bis Ende 2016 bei 420.000 und von Oculus Rift bei 243.000.

Was auch immer der Grund sein mag, VR hat für viel zu viele von uns zu viel versprochen und zu wenig geliefert.

Die Erinnerung an die Schließung der Blue Tea Games vor einem Jahr kam wieder zurück.

Das ist es, ich muss auch diese VR-Firma töten.

Außer diesmal hatten wir noch einen raus.

Während sich der größte Teil meines Teams auf das PC-Spiel konzentriert hatte, hatte ich mit unserem besten Ingenieur Kimkind an einem Backup-Projekt gearbeitet.

Unser Ziel? Das Holodeck bauen.

Als wir das Unternehmen gründeten, saß Consumer VR nicht richtig bei mir.

Wir haben uns gefragt - ist das wirklich die VR-Erfahrung, die die Leute wirklich wollen?

Wollen die Leute wirklich in virtueller Isolation mit abgetrennten Händen und einem körperlosen Kopf an einen Computer gebunden sitzen?

Ist das die VR, von der ich geträumt habe? Auf keinen Fall.

Ich wollte die Matrix. Ich wollte die OASIS. Ich wollte das Holodeck.

Ich wollte eine eindringliche Erfahrung mit meinen Freunden, bei der sie sich gegenseitig berühren und eine physische Verbindung herstellen konnten.

Ich glaubte, dass die wahre Magie der VR beginnen würde, wenn sich jemand völlig in der Magie der immersiven Erfahrung verlieren könnte. Das Spiel, die Schnittstelle, der Unglaube würden alle wegfallen und nur Erfahrung würde übrig bleiben.

Mit dem Scheitern unseres ersten VR-Spiels hatten wir nicht mehr viel Startbahn, aber es war genug, um uns zu einem funktionierenden Prototyp zu bringen. Bis Februar 2017 hatten wir eine grobe Demo, in der Sie einen Freund an der Schulter berühren konnten.

Ich fing an, es Investoren für eine Startrunde vorzustellen. Nichts. Niemand war interessiert.

Wer möchte in ein VR-Unternehmen ohne Inhalt vor dem Start investieren, eine eigene Motion-Capture-Technologie aufbauen und einen Einzelhandelsstandort errichten müssen? Es ist eine lächerliche Frage.

Aber auch unsere Demo war nicht so toll. Ein VR-Tech-Startup in einem Hochhaus in Hongkong zu sein, hat wahrscheinlich auch nicht geholfen.

Wir konnten keine Finanzierung erhalten, aber ich schwankte nie in meiner Überzeugung, dass das Holodeck gebaut werden würde. Von jemandem. Schließlich.

Warum also nicht wir und warum nicht jetzt?

Ich setzte mich mit unserem sechsköpfigen Team zusammen, um die harte Realität zu präsentieren - uns würde das Geld ausgehen

Ich sagte ihnen, es sei bedauerlich, dass wir nicht das Unternehmen sein könnten, das das Holodeck baut, obwohl wir eine wirklich coole Technologie entwickelt haben, die einige der grundlegenden Probleme von VR gelöst hat.

Aber ich konnte einfach nicht loslassen. Ich war einfach nicht bereit wegzugehen.

„So ist es, wenn du in der Matrix bist
Dodgin 'Kugeln, ernten', was Sie säen. "
~ Kendrick Lamar

Ich habe etwas getan, das du niemals tun solltest (im Ernst, tu das niemals). Ich nahm mein gesamtes Notgroschen - all das Geld, das ich in den letzten zehn Jahren von meiner Zeit beim Bau von Blue Tea Games abgezogen hatte - und investierte es vollständig in Sandbox VR.

Ich habe unser Team noch sechs Monate gekauft. Und erhöhte den Einsatz noch weiter.

Anfangs hatte ich gehofft, genug Geld für neun Monate Startbahn zu sammeln, um eine überzeugende Demo für unser nächstes Fundraising zu erstellen.

Aber da wir keine Finanzierung bekommen konnten, waren neun Monate ein Luxus, den wir nicht mehr hatten. Ich sagte unserem Team, wir hätten sechs Monate Zeit. Sechs Monate zu bauen, keine Demo-Erfahrung, sondern ein vollständiger Tech-Stack, eine vollständig entwickelte AAA-Erfahrung, und wir mussten die erste physische Sandbox bauen und echte Einnahmen generieren.

Ich wiederholte, dies sei unser einziger Weg - wir können nicht damit rechnen, die Investoren zu gewinnen, also müssen wir die Verbraucher gewinnen.

Unsere Teams arbeiteten sechs Monate lang 7 Tage die Woche ohne Unterbrechung. Wir hatten sechs Monate Zeit, um herauszufinden, wie wir überleben können.

Wir haben es in vier gemacht.

Nicht genau die Art von Dekor, die Sie im ersten Holodeck erwarten würden.

Im Juni 2017 öffnete GloStation (jetzt Sandbox VR) kurzerhand seine Tür. Wir befanden uns im 16. Stock eines Hochhauses in einer Seitengasse. Zu den Mietern auf anderen Etagen gehörten einige. Nennen wir sie einfach „Clubs nur für Mitglieder“ - offensichtlich befanden wir uns in einem Raum, in dem die Leute nicht gesehen werden wollten.

Buchungen tröpfelten langsam in den nächsten Tagen. Es war alles, was wir befürchtet hatten - schlechte Verkäufe, ein Zeichen für ein lauwarmes Produkt und die Realität der Schließung des Unternehmens, da noch weniger als ein Monat übrig war.

Was uns aber auch aufgefallen ist, ist, dass alle Besucher von der Erfahrung überwältigt waren. Aber es ist immer noch schade, dass wir nicht mehr lange offen sind.

Und dann hörte eines Morgens das Telefon in unserer Sandbox nicht auf zu klingeln. Ein Video auf Facebook mit unseren Erfahrungen wurde an diesem Morgen über 10.000 Mal geteilt.

Manchmal reicht ein bisschen Glück aus.

Und dann fing es an zu schneien.

Gäste, die die Sandbox verließen, teilten die Erfahrung mit ihren Freunden. Ihre Freunde kamen und teilten sie mit ihren Freunden und so weiter. Wir wurden viral.

Bevor wir es wussten, war unser Geschäft für 3 Monate in Folge, morgens bis abends, 7 Tage die Woche ausgebucht.

Es war gelinde gesagt surreal.

Sandbox VR in der Hillsdale Mall in San Mateo

Nichts macht das Sammeln von Spenden einfacher als die verrückte Traktion, und wir haben kurz darauf eine dringend benötigte Samenrunde von Alibaba geschlossen.

Seitdem ist viel passiert. Wir haben Jack Ma und Kanye West vorgeführt. Mein College-Freund zog mit seiner Familie vom Silicon Valley nach Hongkong, um als Chief Product Officer zu uns zu kommen.

Startups hängen immer an einem Faden, und ich wache jeden Tag dankbar auf, dass wir immer noch da sind und daran arbeiten, das Holodeck Wirklichkeit werden zu lassen und es in jede Nachbarschaft der Welt zu bringen.

Wir können nicht nur eine virtuelle Realität aufbauen, sondern eine bessere Realität, die Sie transformiert und transportiert.

Wir bauen Erfahrungen auf, bei denen Sie sich mit Freunden auf neue Abenteuer einlassen können.

Eine Realität schaffen, in der du sein kannst, was du sein willst, und wohin du willst.

Wir glauben, dass es in diesem neuen Medium nicht um bessere Filme oder ein immersiveres Spiel geht. Es ist etwas ganz anderes, und wir als Branche müssen von den besten Medien lernen - von Filmen und Spielen.

Die Zukunft muss noch geschrieben werden, und ich bin demütig und aufgeregt, die Chance zu haben, diese Zukunft mit unserem Team und mit Andrew, Marc, Ben und dem Rest des a16z-Teams zusammen mit all unseren anderen Investoren zu schreiben.

Weil das alles fast nicht passiert ist.