Wie es wirklich ging, eine $ 2 + M Seed Round zu erhöhen

Vor ein paar Tagen schloss ich in einer Seed & Spark-Finanzierungsrunde etwas mehr als 2 Millionen US-Dollar ab. Ich soll eine Pressemitteilung an Techcrunch oder so etwas mit der Überschrift "SEED & SPARK RAISES $ 2.X MILLION TO ACCELERATE THE DIVERSIFICATION OF ENTERTAINMENT" senden, was, wenn ich ehrlich bin, keine schlechte Überschrift ist .

Aber ich werde nicht. Nicht nur, weil ich es ablehne, den regressiven Mythos des Rockstar-Unternehmers aus dem Silicon Valley weiterzuentwickeln, sondern vor allem, weil die Überschrift selbst - und der dazugehörige Boilerplate-Artikel - die wahre Geschichte (die echte Menschen und menschliche Emotionen einbezieht), die zu schließen, in völligem Misserfolg bringt runden.

Fundraising ist für mich auch keine Errungenschaft. Dies ist häufig der Indikator für die Stärke Ihres bestehenden Netzwerks. Es ist nicht der Marker für ein erfolgreiches Geschäft. Fundraising bedeutet, dass ich eine Gruppe von Menschen (und in meinem Fall eine Gruppe von Menschen) davon überzeugt habe, dass ich wahrscheinlich (möglicherweise) ein erfolgreiches Geschäft aufbauen kann. Fundraising ist eine Hürde, die ich überwinden muss, um das Geschäft aufzubauen, das ich aufbauen möchte. Es ist nicht das Geschäft. Das Geschäft, das ich aufbauen möchte, wird die kreative Mittelschicht im ganzen Land hervorbringen. Dies wird der Unterhaltungsindustrie Transparenz und Rechenschaftspflicht verleihen. Und genau das vermissen wir bei Seed & Spark, um die Branche sinnvoll zu diversifizieren. Wenn wir diese Dinge tun, dann werde ich wirklich feiern.

Und vielleicht ist ein weiterer Grund, warum ich das Ende dieser Runde nicht feiern möchte, dass sie nicht so verlief, wie mir gesagt wurde, dass sie verlaufen würde. Es ist nicht so gelaufen, wie mir gesagt wurde, dass es an all den Tausenden von Schlagzeilen vorbeigehen sollte, die schreien, dass „UBER FOR MOUSETRAPS 5 Millionen Dollar von SEQUOIA entfernt“ oder was auch immer. Es ging nicht so, wie es mir erklärt wurde, dass „erfolgreiches Fundraising“ funktioniert. Und nirgendwo habe ich jemals eine Geschichte gelesen, die so aussah wie meine, die mir den Eindruck gab, dass es in Ordnung war, wie es für mich lief. Aber ich glaube nicht, dass ich der erste bin, der jemals einen solchen Aufstieg erlebt hat. Ich werde Ihnen nur aus einem Grund erzählen, wie es gelaufen ist: Wenn es jemanden wie mich gibt, der dies heute liest, wird er morgen nicht aufgeben. Vielleicht werden sie weiter kämpfen.

Techcrunch ist schlimmer als Instagram für Ihr Selbstwertgefühl.

Wenn Sie ein guter Unternehmer sind, können Sie so tun, als ob Sie wissen, was Sie tun, auch wenn Sie es nicht tun. Sie können sicher klingende Antworten auf schwierige Fragen finden, diese mit Leidenschaft beantworten und dann herausfinden, wie Sie das tun können, was Sie gerade versprochen haben (oder wer Ihnen dabei helfen kann, es herauszufinden). Aber die interne Erfahrung, das Tag für Tag aufrechtzuerhalten, ist nicht immer so großartig. Und das liegt zum Teil an der vorherrschenden Botschaft, dass Sie immer so aussehen sollten, als würden Sie „es zermalmen“. Als ob es nicht auch ein Teil von „zermalmen“ wäre, überfordert und ängstlich zu sein. Nur einige meiner engsten Berater und Freunde haben jemals wirklich gehört, wie Unternehmertum für mich ist. Die meisten Leute wollen nicht wirklich wissen, wie die Wurst hergestellt wird. Aber es ist wichtig zu wissen, insbesondere wenn Sie dies zum ersten Mal versuchen, damit Sie nicht glauben, dass Sie es falsch machen, weil Ihre Erfahrung nicht in eine sexy TechCrunch-Überschrift zu passen scheint.

Hier ist also, wie die Seed & Spark-Wurst in diesem Jahr hergestellt wurde. Keine Sorge, diese Metapher ist uns beiden unangenehm.

Schneller Hintergrund: Ich war Schauspieler und Filmemacher, als ich Seed & Spark gründete. Ich hatte keinen Firmenjob, sondern vier Jobs. Ich hatte einen Berg Schulden von einer Scheidung, die mich zwang, ein Haus zu verkaufen, das ich oben am Markt gekauft hatte. Der größte Teil des Kapitals, das das erste Jahr von Seed & Spark finanzierte, stammte aus meiner gelegentlichen Voice-over-Arbeit für Amazon Kindle-Produktvideos (die Sie immer noch auf ihrer Website finden). Ich wartete auf Tische, um die Miete zu bezahlen, und ich war mit Krawatte und Schürze im Restaurant, als ich herausfand, dass ich meine erste Investition in Höhe von 125.000 USD erhielt. Ich würde weitere 18 Monate brauchen, aber das würde zu einer Engelsrunde von 1 Million Dollar werden, die 2014 an meinem Geburtstag geschlossen wurde. Ich würde 2015 eine 500.000-Dollar-Brücke durch Equity-Crowdfunding schließen - was wir getan haben, nachdem ich mich von einem Term Sheet meines Traum-VC mit derart beleidigenden Begriffen verabschiedet hatte, dass mein Anwalt buchstäblich sagte: „Dazu sagst du kein Nein, sagst du geh und fick dich. “(Seine Worte, wörtlich, und er ist wirklich nett.) Ich fragte ihn, ob es möglicherweise geschlechtlich hätte sein können. Er sagte, er wüsste es nicht, aber er hatte noch nie einen so schlimmen gesehen. (Ja, ich habe auf dem Heimweg in meinem Auto geweint.)

Dann schloss ich Anfang 2016 eine weitere 500.000-Dollar-Brücke, kurz bevor mein Team und ich im Februar zu Techstars gingen. Ich war 16 Wochen schwanger, als wir an dem Programm teilnahmen, und ich zog von meinem Mann und meinen Freunden in LA in die eiskalte Jahreszeit des späten Winters in Boston. Ja ich weiß. Kurz bevor wir zum Programm aufbrachen, besuchte ein großer strategischer Investor mit Sitz in New York unser Büro in Los Angeles, traf das gesamte Team und sagte, dass sie eine 2-Millionen-Dollar-Runde mit einer 10-Millionen-Dollar-Bewertung anführen wollten. Sie würden zurückgehen und sehen, ob ihre Teilnahme 1 Million Dollar oder mehr betragen würde.

Also schwebte ich in Techstars, bereit, die Wagen zu umkreisen, um diese Runde zu schließen. In den ersten Wochen des Programms habe ich begonnen, weitere Sorgfaltspflichten dieses Investors zu erfüllen und mich mit anderen Abteilungen des Unternehmens getroffen, die möglicherweise mit Seed & Spark zusammenarbeiten möchten. Diese Treffen schienen wirklich gut zu verlaufen. Während dieser Zeit machte ich Mentor-Wahnsinn, einen schwindelerregenden Teil des Techstars-Programms, bei dem wir wochenlang Dutzende potenzieller Investoren und Berater den ganzen Tag lang trafen. Daraus schienen sich einige weitere Investitionsimpulse zu ergeben.

Dann verstummte der große institutionelle Investor völlig. Ganz und gar still. Keine der vier Personen, mit denen ich kommuniziert hatte, antwortete auf eine E-Mail, und bis heute (mehr als zwei Jahre später) habe ich keine Ahnung, was passiert ist. Ich musste nach einem brandneuen Hauptinvestor suchen. Während des gesamten Programms, als ich immer schwanger wurde, traf ich mich nacheinander und befolgte dabei die Anweisungen von Techstars, wie man ein großartiges Investorentreffen abhält. Ich bin ein guter Schüler, also habe ich die Dinge gemacht. Ich wusste damals nicht, wie ich den richtigen Investor finden sollte.

Immer noch das Beste, was ich bei Techstars gebaut habe.

Also habe ich viel Zeit damit verbracht, durch die Gänge zu rumpeln, mit meiner Flasche Wasser in Konferenzräumen zu warten und mit Leuten zu sprechen, die dann klar machten, dass ich nicht am richtigen Ort war. Einige von ihnen wollten, dass wir ein ganz anderes Geschäft aufbauen. Eine Engelsgruppe wollte, dass unsere Crowdfunding-Plattform das Dreifache der Traktion von Kickstarter erreicht, bevor sie über eine Engelsinvestition nachdenken würde. Sie können diesen Satz noch einmal lesen, weil ich sie zweimal um Klarstellung gebeten habe, und das haben sie mir bestätigt. Was ich damals noch nicht wusste, ist, dass dies nur eine verdammte Art ist, Nein zu sagen. Um fair zu sein, Boston ist ein lächerlicher Ort, um Spenden für ein Content-Unternehmen zu sammeln, und ich sage nichts über Boston, das es noch nicht kennt.

Während Techstars ist es uns gelungen, einen riesigen Sponsorenvertrag mit Mastercard abzuschließen, der uns für eine Weile etwas Geld abgenommen hat, aber ich habe den ganzen Weg durch Techstars und den Demo-Tag geschafft, ohne zu wissen, wer diese nächste Runde leiten würde. Das Programm endete Anfang Juni und ich verließ Boston mit einigen großartigen Beziehungen und dem schmerzhaften Gedächtnis einer phänomenalen Anzahl von „Nein“. Später in diesem Monat würde ich von einem der US-amerikanischen Investoren weitere 20 Anlegerinformationen zu LA-basierten Fonds erhalten Techstars-Geschäftsführer, und arbeite mich durch das Treffen mit jedem von ihnen. Was ich fast jedes Mal hörte, war: "Ich liebe, was du tust, ich finde es so interessant und ich habe keinen Zweifel daran, dass du es kannst, wenn jemand dabei erfolgreich ist." Also komm zu uns zurück, wenn du mehr hast. Was in die Lücke gefüllt wurde, würde variieren, aber es war alles die gleiche Geschichte. Wir brauchten überall mehr Traktion - ich glaube überall - obwohl wir schnell den Marktführer im Bereich Crowdfunding fingen und einige (nicht genug!) Wirklich interessante Traktionen im Bereich Streaming zeigten.

Ich habe innerhalb von zwei Wochen ungefähr 30 Nein-Stimmen von so ziemlich jedem namhaften Investor in der Stadt erhalten. Aber ich hatte mehr Glück mit einigen Angel-Investoren, die meine Anrufe erwiderten und aufgeregt waren über das, was wir bauten. Im August brachte ich einen gesunden Jungen zur Welt, den wir Cody nannten. Ungefähr sechs Wochen später konnte ich mit einer Gruppe von Engeln ein Term Sheet zusammenstellen, das 425.000 Dollar der von mir erhofften 2-Millionen-Dollar-Runde ausmachen würde. Bis dahin wurde mir gesagt, dass es am schwierigsten sei, ein Term Sheet zu bekommen. Ich hatte einen von einem Blue-Chip-VC bekommen, der scheiße war, jetzt hatte ich einen von einer radikalen Gruppe von Engeln. So kann ich nun respektvoll sagen, dass das Termsheet der schwierigste Teil ist. Es ist das, was als nächstes kommt. Und ich werde die Geburt meines Sohnes hier beschönigen, aber um der Geschichte willen habe ich den größten Teil des nächsten Teils der Geschichte alle 2-3 Stunden gestillt.

Sehen Sie, nicht lange nachdem wir ein Term Sheet erhalten hatten, fanden die Wahlen statt, von denen ich glaube, dass sie die operative Landschaft für unser Geschäft grundlegend verändert haben. Wir stellten unsere Köpfe als Team zusammen und kamen zu einem neuen Sinn. Wir würden äußerst öffentlich darüber sprechen, wie wir die Vielfalt und die Einbeziehung in die Unterhaltung steigern wollten. Dies machte wahrscheinlich alle Investitionsgespräche, die ich in den folgenden Monaten führte, ziemlich wackelig, als wir durch eine sich verändernde Landschaft und unsere Geschichte darin navigierten. Aber ich fing an, alles über unseren Fundraising-Prozess anders zu betrachten.

Wenn wir die Vielfalt und die Einbeziehung in die Unterhaltung steigern wollten und uns vorstellen konnten, ein neues Studiomodell mit großem Erfolg aufzubauen, begann ich darüber nachzudenken, wer wohl reich werden könnte, wenn er in uns investierte. Niemand hatte jemals mit mir über meinen Kappentisch gesprochen, da er sich auf die Kernethik des Unternehmens bezog. Ich musste überlegen, was wichtig war, um den Blue Chip VC zu bekommen. Und ich hatte diese Runde gemacht und von mehr als 40 Firmen habe ich mit EINER Frau gesprochen. EINER. Ich sprach mit drei Leuten von Farbe, allen Männern. Ich erkannte, dass die überwiegende Mehrheit der Frauen und Farbigen, die ich unterwegs getroffen hatte, nicht mit Fonds in Verbindung gebracht wurden, sondern Engelsinvestoren waren. Und wenn ich ein Unternehmen aufbauen wollte, das sich auf die Steigerung von Vielfalt und Inklusion konzentriert, dann wollte ich, dass meine GAP-Tabelle auch diese Community widerspiegelt.

Nachdem ich (zu keiner Überraschung) Arlan Hamilton in der Backstage-Hauptstadt getroffen hatte, begann ich wirklich absichtlich darüber nachzudenken, wen ich traf. Es war der einfachste Deal, den ich je geschlossen habe, weil Arlan und ich in verschiedenen Branchen das Gleiche versuchen. Mir wurde klar, dass ich ausschließlich auf der Suche nach werteorientierten Menschen war, die ihre Werte bereits mit ihren Investitionen unter Beweis gestellt hatten. Arlan glaubt nicht, dass Geld verdienen und Gutes tun ein Gräuel ist. Sie sah uns nicht als "Double Bottom Line" -Unternehmen. Sie versteht, dass unsere Grundwerte der Schlüssel zum Aufbau eines massiven finanziellen Werts im Unternehmen sind.

Wir waren nicht bereit, "um jeden Preis zu wachsen". Das bedeutet, dass wir nicht in den Zeitplan von Venture Capital passten.

Deshalb habe ich meine Strategie für die Öffentlichkeitsarbeit für Investoren komplett geändert. Und als ich das alles herausgefunden hatte, waren wir gerade dabei, unsere erste Crowdfunding-Rallye mit den Duplass-Brüdern zu verhandeln, die unsere erste prominente Initiative sein würde, und wir bereiteten uns darauf vor, die Beta für unser Abonnement-Streaming zu starten Plattform.

Aber wir hatten kein Geld mehr. Und im Februar 2017 ließen wir drei Leute los, und der gesamte Rest des Teams stimmte erheblichen Gehaltskürzungen zu, damit wir über Wasser bleiben konnten. Wir wussten nicht, wie lange wir die Sparmaßnahmen aufrechterhalten mussten. Ich fing an, mit jedem von Frauen geführten Fonds zu sprechen, den ich finden konnte. Und zum größten Teil? Sie sammelten immer noch Geld, hatten die gleichen Kämpfe und Gespräche, die ich führte. Zum Beispiel: "Wir LIEBEN, was Sie tun, kommen aber mit mehr Traktion zurück." Seltsam.

Es ist jetzt Juni 2017. Cody ist fast ein Kleinkind, genau wie mein Term Sheet. Ein bestehender Investor ist damit einverstanden, etwas mehr Geld zu investieren, damit wir über Wasser bleiben können. Die Einnahmen sind anständig. Ich kann das Team wieder auf die reguläre Bezahlung bringen. Wir haben ungefähr 1,2 Millionen Dollar für die Runde eingekreist. Wir starten die Crowdfunding-Rallye mit den Duplass-Brüdern am Tag bevor wir unseren Abonnement-Streaming-Service starten. Wir versuchen so schnell an so vielen Fronten zu arbeiten, dass ich mich möglicherweise nicht nur auf das Sammeln von Spenden konzentrieren kann, sondern ich versuche es auch. Juli vergeht, dann August. Ziemlich tot, genau wie versprochen.

Der September rückt näher und es ist klar, dass diese Rallye der Duplass Brothers ein voller Erfolg wird. Hier ist die Sache, ich bin nicht nur der einzige Geldbeschaffer meines Unternehmens, ich bin derjenige, der die Geschäftsentwicklung betreibt. Weil #Startups. Ich muss mich also entscheiden: Spendenaktionen zwischen Labor Day und Thanksgiving oder die Geschäftsentwicklung, während Marken an ihren Budgets für 2018 arbeiten. Ich entscheide mich für Letzteres, denn wenn ich es nicht tue, vermisse ich dieses Fenster komplett. Ich versuche, Spenden zu sammeln, aber ich gehe Marken und Produktionsfirmen nach, um mit ihnen zusammenzuarbeiten. Ich lande ein Paar, das ich liebe. Wir leben, um einen anderen Tag zu kämpfen.

Sobald ich diese Deals abschließe, bekomme ich etwas Wind unter die Segel und entscheide mich, das Jahr stark zu beenden. Mit dieser neuen Traktion erreiche ich eine Reihe unserer früheren Investoren. Ein paar von ihnen verdoppeln sich für ein paar Hunderttausend, die sie verdrahten. Es ist genug, um zu hinken. So wie wir es schon immer gemacht haben. Ja, wir können es gut verstecken.

Weihnachten, dann Neujahr. Wie immer starten wir im Januar 2018 eine große Initiative, und ich gehe zurück zum Fundraising. Mein Haus ist von Ratten befallen, die Vermieter kümmern sich nicht darum, und ich habe drei Wochen Zeit, meine Familie auszuziehen. Ich schließe noch ein paar Investoren, kleine Schecks von großen Leuten. Dezember und Januar sind unsere umsatzschwächsten Monate. Daher kommt der Februar, und wir werden wieder kein Geld mehr haben. Mein Mitbegründer setzt sich mit jedem Mitglied des Teams zusammen, während ich unterwegs bin, um Geschäfte aufzubauen und Spenden zu sammeln, und jedes Mitglied des Teams erklärt sich erneut bereit, für ein paar Monate eine Lohnkürzung vorzunehmen, bis die Einnahmen wieder steigen - und diesmal Wir steigern das Eigenkapital aller Beteiligten erheblich.

Aber ihr? Ich bin müde. Ich mache das seit fast sechs Jahren und es fühlt sich alles so an, als ob es aufhört und anfängt und ich sehe mein Kleinkind nicht genug oder bekomme Verabredungen mit meinem Ehemann und warum sollte ich meine eigene Firma führen, wenn es keine signifikante Verbesserung für mich ist meine Lebensqualität? Und wenn ich meinem Team auch keine hohe Lebensqualität garantieren kann, was dann?

Dann starten wir auf der Homepage unserer Website einen Ticker, der zeigt, dass wir mehr als 850 Filmen und Shows geholfen haben, mehr als 11 Millionen US-Dollar zu sammeln (es sind jetzt über 900 und 12 Millionen US-Dollar). Die überwiegende Mehrheit von ihnen wird von Frauen, Farbigen und LGBT * -Erstellern geleitet, die das Publikum mit unglaublichem Erfolg erreichen. Und der Ticker tickt einfach weiter. Ich erinnere mich warum.

Ich wende mich eines Nachts an meinen Mann im Bett und sage zu ihm: Hör zu. Ich werde diese sechs weiteren Monate geben. Ich werde alles geben, was ich habe. Es gibt nichts, was ich mehr tun möchte, aber vielleicht kann ich andere Wege finden, es zu tun. Und wir können nicht weiter humpeln - ich bin nicht dafür verantwortlich, die Karrieren der Band absolut brillanter Menschen zum Erliegen zu bringen, die mit mir auf dieser Seed & Spark-Reise sind. Wenn ich also nicht zu unseren Gunsten schwingen kann, um diese Runde für 18 Monate mit genügend Landebahn auf der Bank abzuschließen, werde ich aufhören.

Und ich meinte es ernst.

Ich dachte, sechs weitere Monate wären das Beste, was ich vom Team verlangen könnte, um so fortzufahren, bevor es richtig war, sie für den nächsten großen Schritt auf ihrer Reise freizulassen.

Um ehrlich zu sein? Es war der Gedanke, dieses Team von bemerkenswerten Menschen bei Seed & Spark auflösen zu müssen, die ich liebe wie eine Familie, die das Feuer entzündet.

Am nächsten Tag rief ich jeden an, der mir bekannt war, und schrieb ihm eine E-Mail. Wir hatten eine bedeutende neue Traktion, wir hatten eine klare Botschaft, und trotz der Gehaltskürzungen stieg das Team enorm an, und wir fanden gemeinsam eine neue Energie, um uns aus dieser Trudgery herauszuwachsen. Ich begann mich mit einigen der aufregendsten Investoren zu verbinden, denen ich bisher begegnet war.

Es dauerte noch ungefähr 10 Wochen, aber ich schloss die Runde. Tatsächlich fließt für die nächste Woche noch Geld ein, und wir sind "überzeichnet". Letzte Woche habe ich drei Geschäftsabschlüsse für Entwickler abgeschlossen. Wir werden für eine Weile genug Geld haben - sicherlich, um zu unseren nächsten wichtigen Meilensteinen zu gelangen. Ich kündige nicht.

Das Schließen dieser Runde kann nicht auf eine Überschrift reduziert werden. Es war eine Wachstums- und Lernerfahrung voller Wendungen, auf die mich niemand vorbereitet hat. Vielleicht wirst du sagen, dass ich nicht so gut darin war. Aber unser Kappentisch ist in jeder Hinsicht bedeutungsvoll und voller Mitarbeiter, die immer zur Stelle sind, wenn es schwierig wird.

Ich liebe meine Investoren. Als Menschen. Ich freue mich darauf, ihnen Dinge zu schicken und von ihnen zu hören. Ich bin immer überwältigt von ihrer Großzügigkeit, ihrer Erfahrung und all der coolen Scheiße, in die sie stecken, die sie bauen. Wie lange ich auch gebraucht habe, um diese Gruppe von Risikoträgern zu finden, es hat sich gelohnt.

Aber jetzt beginnt die wirklich harte Arbeit. Wir müssen unsere Köpfe senken und das bauen, was wir versprochen haben. Ich sage Ihnen, was: Durch diesen Fundraising-Prozess bin ich mir mehr denn je sicher, dass die Skalierung eines Unternehmens, das um jeden Preis wächst, zwar länger dauert, aber ich weiß, dass wir unsere Ziele erreichen können, indem wir uns weiterhin unserer widmen Werte. Ich habe mehr Vertrauen in mich und mein Team, dass wir dies tun können. Also gibst du da draußen nicht auf. Finden Sie die Lektion in jedem Meeting, konzentrieren Sie sich auf das, was Ihnen wirklich wichtig ist, und Sie werden Ihre Mitarbeiter finden.